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Kuroshio

L'extension vers l'est du courant du Kuroshio se caractérise par une très forte variabilité. A des états stationnaires du courant peuvent se succéder des états dits "contractés" ou "allongés", c'est-à-dire des phases où le courant est plus ou moins fort, plus ou moins stable et plus ou moins étalé en latitudes. Un indicateur basé sur la moyenne de l'énergie cinétique tourbillonnaire (EKE) haute fréquence distingue très bien ces phases de variations.

 

Energie cinétique tourbillonnaire (EKE) normalisée sur la région du Kuroshio. Le bleu correspond à des états "allongés" (1993-94, 2002-04 et 2010-11), alors que l'orange représente les états "contractés" (1997-2001 et 2009) du courant.

 

L 'extension du Kuroshio (Kuroshio Extension) est un courant s'écoulant vers l'est dans le Pacifique subtropical nord-ouest, après que le Kuroshio proprement dit s'éloigne de la côte du Japon, à 35°N, 140°E. Comme il est le prolongement d'un courant de bord ouest généré par le vent, l'extension du Kuroshio contient de nombreux méandres de forte amplitude, et des tourbillons très énergétiques. La région de l'extension du Kuroshio est, de fait, celle qui connait les plus fortes variabilités de hauteur de mer aux échelles sub-annuelles et décennales de tout le Pacifique nord extra-tropical.
La prévision et le suivi du trajet du Kuroshio est d'une importance majeure pour les économies locales, dans la mesure où ce courant détermine fortement les régions d'abondance du phytoplancton (et donc des ressources halieutiques).

Deux états principaux de l'extension du Kuroshio ont été observés. Un état "allongé" (ou "fort", noté "elongated", en bleu, sur la figure), correspondant à un courant-jet étroit, stable et puissant, et un état "contracté" (ou "faible", noté "contracted" en orange, sur la figure) dans lequel le courant est plus faible, plus instable et s'étale sur une bande de latitude plus grande.
Quand l'extension du Kuroshio est contracté (resp. allongé), le trajet en amont du courant tend à être plus (resp. moins) variable, et l'énergie cinétique tourbillonnaire dans la zone tend à être pus forte (resp. plus faible).
[Bessière et al, 2012] montre que, pour suivre ces deux états, une moyenne de l'énergie cinétique tourbillonnaire haute fréquence sur une boîte localisée entre 142-149°E and 32-37°N est un bon indicateur des variations de l'extension du Kuroshio.

 

Sur la courbe plus haut, les zones bleues correspondent aux états allongés (1993-94, 2002-04 et 2010-11), les zones oranges aux états contractés (1997-2001 et 2009). Pour chaque période ainsi marquée, le trajet annuel correspond à l'un ou l'autre des états. Entre ces deux phases opposées, l'extension du Kuroshio connait de nombreux états intermédiaires de transition, et peut présenter soit un affaiblissement progressif (1994-97 et 2004-2009), soit une tendance au renforcement (2001-2002 et 2009-2010).

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