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26.02.2008 17:30 Il y a: 12 yrs

Les applications de l'altimétrie en vidéo : El Niño

Categorie: Mises à jour du site

El Niño / La Niña sont les noms d'épisodes climatiques de l'océan Pacifique tropical, aujourd'hui bien connus. A l'aube du lancement de Jason-2, qu'avons-nous encore à apprendre de ces phénomènes ?

Voir la vidéo El Niño : en flash (10 Mo) ou en mpeg (33 Mo)

El Niño / La Niña sont les noms d'épisodes climatiques de l'océan Pacifique tropical, aujourd'hui bien connus. Les noms d'une étroite relation entre océan et atmosphère dont les principaux protagonistes engendrent des conséquences parfois dévastatrices à l'échelle planétaire.
Au début étaient les Alizés. En situation normale, ce régime de vent soufflent d'est en ouest, de part et d'autre de l'équateur, et repoussent les eaux chaudes de surface vers l'ouest. Par effet d'équilibre, à l'est du bassin, des eaux froides remontent à la surface. Riches en nutriments, elles sont la base d'un écosystème foisonnant.

Situation immuable ? Non ! Cet équilibre est parfois rompu par un affaiblissement des Alizés ou un autre régime de vent, contraire aux Alizés. Depuis des siècles, les pêcheurs des côtes sud-américaines ont remarqué des raréfactions périodiques brutales de leurs prises, en relation avec une température plus élevée de l'océan. Souvent au plus fort de sa puissance au moment de Noël, ils baptisèrent cet épisode El Niño (l'enfant Jésus en espagnol). Pluies, sécheresse, incendies, perturbations climatiques extrêmes se succèdent.

Puis vint la "Niña". L'inverse se produit. Les Alizés se renforcent, des températures plus froides que la normale sont observées dans le Pacifique tropical. D'autres évènements climatiques extrêmes lui sont associés.

En mesurant le niveau de la surface des océans (qui se dilatent avec des températures plus élevées pendant un épisode El Niño ou se contractent avec des températures plus froides pendant un épisode La Niña), l'altimétrie par satellite s'avère une aide indispensable à la détection précoce, à l'analyse et au suivi de ces phénomènes. Topex/Poséidon fut le premier témoin de l'épisode de 1997-98, d'une amplitude exceptionnelle. Aujourd'hui, satellites et réseau d'observation in situ permettent de multiplier les données et ainsi d'affiner les modèles numériques. Trois épisodes modérés d'El Niño se sont produits en 2002, 2004 et 2006 mais face à la complexité des relations océaniques et atmosphériques, leur intensité n'a pas toujours été prévue correctement. Devant l'absence d'une périodicité établie et le rôle possible du réchauffement climatique sur la récurrence de ce phénomène, Jason-2 assurera la continuité des mesures et améliorera leur précision.

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