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05.03.2008 07:09 Il y a: 12 yrs

Les applications de l'altimétrie en vidéo : Le Niveau Moyen des mers

Categorie: Mises à jour du site

Les satellites altimétriques sont des outils incontournables pour l'observation des variations du niveau moyen des mers. En multipliant les séries de mesures, on est à même de confirmer les tendances, d'anticiper les conséquences et d'essayer de changer nos comportements.

Voir la vidéo Le Niveau Moyen des Mers : en flash (10 Mo) ou en mpeg (33 Mo)

Activités anthropiques, émissions de gaz à effet de serre, réchauffement global, élévation du niveau moyen des mers, conséquences écologiques et humaines. Plus besoin de subjonctifs, ou de superlatifs ou de liens logiques entre ces termes : ce n'est plus une menace potentielle, c'est une réalité établie.

Le climat de la Terre a déjà connu des périodes de réchauffement, des continents submergés mais cette cause est astronomique (les positions relatives du Soleil et de la Terre modifient l'ensoleillement sur notre planète) et non pas anthropique. Ces modifications, archivées et analysées dans les carottes de glace ou les couches sédimentaires de notre planète, s'étaient déroulées sur des milliers d'années et non pas sur un siècle.

Mesures à l'appui

Depuis le début des années 90, la continuité et la précision des mesures altimétriques associées aux observations in situ permettent de mettre en évidence une accélération de l'élévation du niveau moyen à l'échelle globale. Les mesures altimétriques indiquent qu'entre 1993 et 2007, le niveau moyen global de la mer s'est élevé d'environ 3 mm/an alors que sur l'ensemble du XXe siècle, cette hausse n'avait pas dépassé 1.8 mm/an. Ces mesures ne sont en fait qu'une moyenne globale, et l'élévation du niveau des océans est loin d'être uniforme. On observe des dérives régionales : dans certaines régions océaniques le niveau monte jusqu'à 20 millimètres par an.

Les sources de l'élévation

Les deux principaux phénomènes à l'origine de la hausse du niveau moyen global de la mer sont l'expansion thermohaline (due aux variations de températures et de salinité de l'océan) et les échanges de masses d'eaux entre les réservoirs continentaux et les océans.

L'expansion thermique est le phénomène par lequel l'eau se dilate en chauffant, ce qui provoque une augmentation de son volume, et, appliqué aux océans, une élévation de son niveau.

Les échanges de masses d'eaux entre les réservoirs continentaux et les océans représentent l'eau contenue dans les sols, la couverture neigeuse, les eaux souterraines, les rivières, les lacs, les glaciers et les calottes polaires. La contribution des calottes polaires à l'élévation du niveau moyen est encore modeste mais la fonte des glaces du Groenland s'accélère et pourrait avoir un impact majeur sur la hausse du niveau des mers.

Conséquences directes et indirectes

Les records ont toujours tendance à faire débat. Que représentent quelques millimètres de plus ou de moins ? Pourtant, les conséquences humaines, climatiques, environnementales, économiques sont colossales. Du Bangladesh à l'archipel des Tuvalu dans l'océan Pacifique, des personnes fuient déjà devant la montée des eaux.

La question de l'évolution future du niveau des mers, étroitement liée à celle du climat, est essentielle aujourd'hui. Une tendance singulière est remarquée depuis le second semestre 2006 sur la courbe du niveau moyen global. La tendance à la hausse du niveau moyen semble moins forte, voire même s'inverser. Variations interannuelles, biais d'échantillonnage des mesures, contribution de La Niña, les hypothèses sont à l'étude. Face à toutes ces questions, Jason-2 permettra d'assurer la continuité des mesures, indispensable à l'observation de l'évolution climatique.

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