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35 ans d'altimétrie !

Image du mois - janvier 2014

Satellite Seasat, à gauche (crédits NASA). A droite, un tourbillon du Loop current observé par Seasat environ 2 semaines après la séparation du courant principal sur une carte d'anomalies de hauteur de mer (le contour à 17 cm est utilisé pour repérer et suivre ce type de tourbillon). La carte est issue de données le long de la trace mesurées entre le 16 juillet et le 9 août 1978, et représente la situation le 28 juillet 1978 (crédits CCAR)

 

Nous parlons facilement de nos "20 ans de données altimétriques". Cependant, les premières missions altimétriques sont bien plus anciennes que 1991-1992 (années de lancement d'ERS-1 (Esa) et Topex/Poséidon (Nasa/Cnes) respectivement). Les premiers essais eurent lieu à bord de Skylab (Nasa, 1973-74) et Geos-3 (Nasa, 1975-78), mais les premiers résultats vraiment convainquant ont été réalisés par Seasat (Nasa, 1978). Malheureusement, ce satellite n'a fonctionné que trois mois, mais il a été le point de départ de l'essor de plusieurs techniques d'océanographie spatiale, qui nous donnent maintenant une vision globale de la circulation océanique, des vents, vagues... Concernant l'altimétrie, Seasat a été le point de départ du projet Topex (Nasa, ensuite combiné au projet français Poséidon (Cnes)), et de Geosat (1985-89, US Navy/Noaa).

Aujourd'hui, les mesures continuent, avec notamment les dernières missions lancées (Saral (Cnes/Isro), HY-2 (CNSA)), les toutes prochaines qui le seront (Sentinel-3 (Esa), Jason-3 (Cnes/Nasa/Eumetsat/Noaa), Jason-CS (Esa/Eumetsat/Noaa/UE/Cnes/Nasa)), et les projets innovants à plus long terme (Swot, Nasa/Cnes/ASC).

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