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Un lac sous la glace

L'image du mois - août 2000

Cartes topographique de l'Antarctique et de la région du lac Vostok. On observe la présence d'un plateau de glace au-dessus du lac (situé à 3000 m sous la surface) (Credits Legos ; Nasa/GSFC)

Le lac Vostok au coeur du continent Antarctique contient de l'eau douce non gelée . À cet endroit, la glace, sous 3000 m d'épaisseur, fond et forme un lac. Au lieu de se déformer en s'écoulant (dans le sens de la plus grande pente, ici de droite à gauche), cette glace glisse sur l'eau, formant ainsi un plateau, de 40 km de large sur une centaine de long. L'altimètre d'ERS a permis d'observer ce plateau par les mesures topographiques qu'il effectue (voir "Des fleuves de glace en Antarctique)

Ce lac intéresse beaucoup ceux qui étudient les climats du passé, car son eau a sans doute quelques millions d'années, et pourrait être analysée pour en déduire le climat de l'époque. Un carottage avait été commencé (étoile sur la carte), mais est actuellement stoppé car on se sait pas trop comment carotter sans contaminer l'eau du lac. L'analyse de la glace retirée dans de tels carottages en profondeur permet d'étudier les climats successifs sur plusieurs millions d'années.

L'étude des climats passés est indispensable pour mieux comprendre leurs variations. Cette connaissance, couplées à des mesures, notamment altimétriques, dans des modèles nous permet d'envisager les changements climatiques possibles dans un avenir plus ou moins proche.

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