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En suivant le flot changeant du Kuroshio

Image du mois - mars 2012

Cours du Kuroshio et de son extension et leurs variations année par année (les trajets sont tracés tous les 14 jours).1993-1994, 2002-2004 et 2010-2011 sont des années "stables" (les différents trajets du courant sont proches les uns des autres, leurs longueurs plus faible) alors que  1996-2001 et 2006-2008 montre une grande instabilité. Le calcul de la longueur du courant pour chaque année fourni un indicateur de cette stabilité. (Crédits University of Hawaii at Manoa)

Le Kuroshio ("courant noir" en japonais) et son extension sont parmis les principaux courants océaniques sur la Terre. Son cours peut être plus ou moins instable avec des variations sur des périodes de l'ordre de la décennie. Comme mentionné en janvier 2005 (Image du mois "La chaleur des courants"), l'emplacement et le trajet du Kuroshio (comme celui du Gulf Stream) ont un impact sur le climat, en modifiant le contenu en chaleur des couches superficielles de l'océan, et les échanges de chaleur entre océan et atmosphère. Ainsi, comprendre, suivre (en particulier par des indicateurs) et prévoir ce cours est important, par exemple pour effectuer des prévisions saisonnières.

Avec 20 ans de données en continu, l'altimétrie permet de saisir les variations des cours des courants d'une année sur l'autre, et de mieux comprendre les mécanismes qui les gouvernent. La longueur du trajet du courant, sa variabilité, donnent une indication de la situation sur une année donnée, et se traduisent par des données chiffrées, des "indicateurs".

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