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Estimer la salinité de surface des océans

Image du mois - septembre 2005

Pourcentage des variations totales de la salinité de surface dues aux courants géostrophiques. Les valeurs basses (moins de 10%, en bleu) désignent les zones où les courants géostrophiques ont peu d'effet, les valeurs hautes (90%, en rouge) celles où les courants géostrophiques dominent les variations de salinité. (Credits Ifremer)

La salinité de surface des océans a notamment une influence sur la plongée des masses d'eau (plus l'eau est salée, donc dense, plus elle aura tendance à couler - à température égale), qui est elle-même une des clés pour estimer l'influence des océans sur le climat. Mais comme aucun satellite ne mesure encore la salinité de surface (Smos devrait être lancé début 2007, par l'Agence spatiale européenne), et que les estimations in situ sont particulièrement compliquées, les données sont rares et inégalement réparties. Plusieurs méthodes existent pour palier à ce manque de mesures qui font appel, directement (en estimant la salinité à partir de la hauteur de mer et de la température) ou indirectement (par des modèles numériques de l'océan), à des mesures altimétriques. Grâce à un modèle de la couche mélangée océanique (entre la surface et 50 à 1000 mètres de profondeur), on peut en particulier estimer la salinité de surface en modélisant les influences extérieures (vents, évaporation/précipitation, fleuves ...) et les processus internes (transports horizontaux, mélange vertical, ...). L'influence des courants géostrophiques en particulier est très importante sur la majorité de l'océan.

 

Ecart-type de la salinité de surface due aux courants géostrophiques, en psu Practical Salinity Unit. La variance est maximale là où se conjuguent de fort gradients horizontaux (panaches des grands fleuves, front sub-antarctique, etc.) et d'intenses courants de surface (courants de bords Ouest, jets équatoriaux, courant circumpolaire antarctique, etc.). (NB. l'échelle de couleur n'est pas linéaire, afin de faire ressortir les zones de faible variabilité (en blanc) et de très forte variabilité (en rouge)). (Credits Ifremer)

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