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La chaleur monte dans les fronts autour des Kerguelen, selon les éléphants de mer

Image du mois - janvier 2020

La région des Kerguelen est une zone océanographique dynamique, qui fait partie du Courant circumpolaire antarctique, et un point chaud biologique très sensible. Elle a fait l'objet de plusieurs campagnes océanographiques, avec des mesures de couleur de l'océan, des tourbillons et des courants. Un certain nombre d'animaux marins autour de l'archipel ont également été suivis, tournant autour des tourbillons, ou atteignant des fronts comme le montrent les données de filaments extraites par altimétrie (FSLE). Cependant, les éléphants de mer plongent également pour chercher de la nourriture. Les balises Argos utilisées pour suivre leurs positions à la surface peuvent également enregistrer des informations sur ces plongées : température, salinité (conductivité), profondeur (pression). Un peu comme un flotteur Argo, mais avec des cycles de mesure beaucoup plus courts et nombreux. Ils permettent ainsi de mesurer des sections le long de leur trajet dans les profondeurs de l'océan. 
De ces mesures, on peut déduire la densité (ou son inverse, la flottabilité). Avec ces informations ainsi que la Topographie Dynamique Absolue issue de l'altimétrie (fournissant la pression de surface), plus les filaments pour avoir les fronts, une analyse de la structure en profondeur de l'océan dans la zone a été faite. Il apparaît qu'en plus de l'eau chaude qui descend dans les fronts à grande échelle, le transport vertical de chaleur dans les fronts profonds à sub-mésoéchelle autour des Kerguelen est "l'eau chaude va vers le haut". Cela peut être important pour l'effet de refroidissement de l'atmosphère de l'océan, et conduire à étudier ce phénomène dans d'autres endroits, idéalement à une échelle inférieure à la mésoéchelle. Swot devrait fournir à l'avenir ce niveau de détails des caractéristiques océaniques à la surface. Des données en profondeur seront encore nécessaires, provenant d'auxiliaires vivants tels que les éléphants de mer ou de flotteurs automatisés.

Voir aussi :

Autres sites sur ce thème :

  • Projet éducatif Argonautica du Cnes, avec des suivis d'éléphants de mer sur des données d'océanographie physiqueenvironmental maps.
  • Projet MEOP (données de physique de l'océan collectée à partir des suivis d'éléphants de mer et autre animaux polaires marins)

Référence :

  •  Lia Siegelman, Patrice Klein, Pascal Rivière, Andrew F. Thompson, Hector S. Torres, Mar Flexas, Dimitris Menemenlis, 2019: Enhanced upward heat transport at deep submesoscale ocean fronts, Nature Geoscience, https://doi.org/10.1038/s41561-019-0489-1
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