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Le lac Tchad se stabilise-t-il ?

Image du mois - mai 2020

Hauteurs d'eau dérivées de l'altimétrie sur le lac Tchad (données Hydroweb http://hydroweb.theia-land.fr) (crédit Cnes/Legos)


Le lac Tchad au centre-ouest de l'Afrique, dans la zone du Sahel, s'est considérablement réduit dans les années 70 et 80. Sa superficie a diminué de plus de 90 % et le lac s'est divisé en deux bassins (nord et sud), le bassin nord étant régulièrement asséché. Avec une population locale largement dépendante de l'agriculture et de la pêche, et une situation politique instable, cela a exacerbé la vulnérabilité de la région. 
 
Depuis les années 1990, des précipitations plus favorables ont été observées dans l'ouest du Sahel. Les étendues d'eau estimées à l'aide de l'imagerie optique montrent que de 2001 à 2018 la zone sud du bassin est assez stable, voire en légère augmentation. Entre-temps, la zone nord continue de diminuer, mais à un rythme lent, avec une plus grande variabilité interannuelle pendant la saison sèche, et la présence d'eau chaque année maintenant. Les niveaux d'eau dérivés de l'altimétrie sur l'ensemble du lac confirment la stabilité et la légère augmentation. De plus, une comparaison avec le stockage total d'eau dérivé des champs gravitationnels mensuels issus du satellite Grace indique qu'une grande partie de l'eau du lac Tchad est stockée dans le sous-sol (humidité du sol et eaux souterraines) où un aquifère est présent à une profondeur d'environ 70 m.
Il semble donc que le lac Tchad ne soit pas en train de disparaître pour l'instant. L'eau souterraine stockée agit comme un amortisseur de la variabilité des précipitations, ce qui préserve l'existence du lac, au moins pour un avenir proche. 
 
L'altimétrie classique a été utilisée pour surveiller de grandes masses d'eau dès 1995, et est également utilisée pour les rivières. La future mission Swot permettra de surveiller le niveau et l'étendue des lacs à l'échelle mondiale au minimum une fois tous les 21 jours (en moyenne deux fois), avec une capacité accrue de surveiller également des plans d'eau plus petits. 

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